The challenges of implementing on-site composting in an industrial manufacturing business

Although the road to successfully implementing on-site composting in an industrial manufacturing business and realising its zero-waste policy has been much longer and much rockier than anticipated, and we are by no means at the end of this road, it was and still is the best available option for GELITA Australia to deal with its organic by-products and ensure they are used beneficially.

Some ten years ago, GELITA Australia, a company that manufactures edible gelatine from cattle hide, embarked on finding an economical way of transforming its by-products and residues, all of which are classified as ‘regulated’ waste, into useful and valuable products. The lowest cost option of blending highly putrescible and odorous skutch (boiled and minced cattle hide) and sludge with coal ash prior to agricultural use, did not gain approval from the EPA. A short-lived EPA policy, aimed at reducing odour emissions from composting facilities, forced the company to investigate and assess using in-vessel and static aerated pile composting at its 170 ha farm site. However, investment costs between $1.0 million and $5.7 million, and net processing costs between $30 and $112 per tonne of gelatine by-product were considered unaffordable. On-site composting in covered windrows, turned with a tractor-driven machine, on the other hand, appeared to be the ideal solution for GELITA Australia’s circumstances. The EPA agreed to a 12-month trial, during which it was possible to demonstrate (i) that gelatine by-products could be composted in covered windrows without significant odour emissions, (ii) that the generated compost was fit for unrestricted use, and (iii) that the operation was technically manageable and financially viable. The trial period was used to develop the following specific composting system. As the purchase of bulking materials incurred significant costs, bulking materials were used two or three times for blending with by-products by re-mixing new by-products with composted material once it had dried out sufficiently. The successful completion of the trial was rewarded with a license and operating permit to compost at the manufacturing site, and the projected savings in disposal costs prompted the company to invest in new composting equipment and a bitumen-sealed, all-weather composting pad, which set new standards for composting in Australia. Since establishing the on-site composting operation in 2003, GELITA Australia has confirmed its commitment to on-site composting as a means of achieving its zero waste strategy by investing in a larger tractor and doubling the size of the bitumen-sealed composting area in 2007/08. While on-site composting is a success story for GELITA Australia, getting to this point had many challenges, and more lie still ahead. In considering the situation at GELITA Australia, it needs to be understood that its core business is the production of edible gelatine, not composting, and that the company’s core business needs always have priority. However, at the same time, waste management measures that reduce costs and risks make good business sense. On these grounds, composting projects have to compete with other corporate departments for limited resources on the grounds of conventional economic indicators with no real regard for environmental impacts. The experience at GELITA Australia demonstrated that nothing ever occurs unless senior management levels are genuinely committed to the concepts and intents of appropriate environment and resource management, which in this case is embodied in the company’s sustainability strategy and the aim to establish a zero-waste gelatine manufacturing facility.

Copyright: © European Compost Network ECN e.V.
Quelle: Orbit 2008 (Oktober 2008)
Seiten: 10
Preis inkl. MwSt.: € 10,00
Autor: Johannes Biala

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